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设备公司材料前进中的应用材料公司

半导体设备业强势的基因

全球半导体是创新变化最快的产业之一,而处于上游的设备业更为典型。尽管业界总是抱怨设备的价格太高,但是到头来别无选择,因为如今设备所呈现的价值,让半导体业界能够理解与信任。

分析半导体设备业的强势,在于它不但提供了一个硬件,更主要它还能提供应用,保证一定工艺的实现。由于目前的设备到达客户生产线中,经过安装与调试,通常在6个月之内芯片生产线就能联动通线,接着是产能扩充,所以从建厂开始到达一定规模的量产为两年及两年半时间。业界讲半导体是印钞机,也即指生产线月产多少万片硅片,依每个硅片平均售价ASP,如12英寸,65nm时为4000美元计,真是如“印钞机”一样。

由此,可见设备在半导体业中的地位是由它的价值决定的。如果退回到80年代中期,设备业仅只能提供硬件,到达客户手中之后,尚需进行与工艺联调,许多工艺与设备又是不可分割,造成职责很难分清,也延误了生产线的按期联通。这也是促进设备业变革,直接插到应用端,满足客户需求的主要原因。但是试想一下,刚开始时让设备业学习半导体工艺,投入大量人力与物力,其阻力有多大。正因为设备业深耕专业的半导体工艺,并取得成功,才提升今天半导体设备的价值。有人曾讲,“今天只要有钱买得起设备,几乎什么芯片都能造出來”(注:要正确理解IP等因素) 。因此,今天的芯片生产线中70%以上的价值在设备,可见设备的重要地位。

如今一台典型的浸入式光刻机要3000万欧元,交货期已从9个月延长到12个月,许多芯片制造商因为缺乏设备而推迟产业升级。

前进中的应用材料

全球最大的半导体,平板显示和光伏设备制造商,美国应用材料公司是设备业的龙头企业。近10年来,该公司取得亮丽的成绩,具体表现在:

连续十七年取得全球排名第一

在半导体设备领域应用材料己经连续第17年排名第一。在急剧变化的设备业中,这个成绩来之不易,因为它总处于首位,如靶子似让人追赶。如今时代,成绩只能代表过去,未来一切要靠实力,作出差异化的产品。

产业的运作重心移向亚洲

按应材总裁Mike Splinter的说法是由于70%以上的客户集中在亚洲,要靠近客户,但是更深层次的原因对于半导体设备制造的理念开始发生了变化。

众所周知,全球半导体设备业集中在美国与日本,这么多年来,几乎没有大的变化。这与产业链配套,优秀人材集中等因素相关。

应材总部在美国的加州,而其制造设备的基地在中部奥斯订。然而,半导体设备业的情况发生了很大变化,如在半导体中,一台300mm设备体积也十分巨大,而未来如果是450mm设备,体积与重量会更大。如平板显示设备中,一台六代的ITO真空镀膜机,总机台长40公尺,宽度10公尺,重量达170吨,拆解包装后需动用两架货机才能运走,因此运输费用占设备的成本比重越来越大。

另外,设备在设计试制定型之后,都是由采购中心根据清单通过电话及网络订购各种部件,然后在奥斯汀集中进行装配与调试。

近年來应用材料公司采取大动作,把公司的运作中心逐渐移向亚洲,如2006年建设中国西安太阳能研发中心及2008年7月开建台南的制造中心,深耕FPD与太阳能设备。这一切都具有长远的意义。如新加坡在亚洲地区与大部分客户没有时差,加上交通方便及办事效率高是其长处,所以未来新加坡作为应材设备的制造中枢是符合节省成本开支,提高生产效率及为客户提供更好服务的重要策略之一。

同时为了节省开支充分利用全球资源,应材会把半导体设备的核心研发仍留在加州,而其它方面逐渐由奥斯汀分散到新加坡,印度,台南及中国西安等地。

兼并拓展新的业务领域

由于应用材料公司处于设备业的首位,要保持己有的市场份额是十分困难,所以应材会利用手中充裕的现金流,开展兼并活动,其中在2006及2007年期间尤为频繁,为今后的公司发展起到了深远的影响。如2006年5月收购Appliedfilm开始进军太阳能。2006年8月收购Etec与以色列三个小公司进军硅片的检测,诊断与清洗领域,以及2007年7月收购欧洲HCT等进军硅晶园切片领域以及之后兼并另一家全球丝网印刷设备居领先地位的意大利公司bacinni。

以上这些动作,对于未来应用材料公司的发展都起到了相当积极的意义,预计如在2010年仅HCT与Baccini两家公司的销售额可达800M美元。

不过,应用材料公司的兼并实践,不可能都是成功的,有得必有失,如2005年10月及2007年2月分别退出电子束与离子注入机业务。

另外,近日应用材料公司宣布不再向新客户销售全套整合的SunFab™薄膜太阳能面板生产线。但仍然会向薄膜太阳能电池制造商提供单套设备,包括CVD和PVD设备。公司采取如此决断的措施,将有利于EES部门早日扭亏为盈。同时,公司会继续向客户提供一流的设备与服务,尤其在thin film太阳能电池市场中,公司将为扩大其在全球市场中的份额而继续提供新的产品。

未来的前景

从摩根时代到如今的迈克,斯普林特,应用材料一直是个伟大的公司,全球500强之一。它的成长与全球半导体设备业息息相关,也与半导体产业的兴衰不可分割。如下是自2000至2009年,它的销售额变化,从中也可印证。

根据半导体产业的特点,未来逐渐接近摩尔定律的终点,研发费用高耸,设备客户数量相对的集中与减少,以及产业的利润减薄,会对于设备制造成本下降带来巨大的压力。因此发展大半导体设备业是总的趋势,如今半导体产业(2010年预计) 为3000亿美元,平板(FPD)产业为1000亿美元,而太阳能与LED仅分别为300亿与90亿美元,所以后两者的上升空间还非常之大,对于设备行业是大有作为。

但是随着光刻设备在前道设备(WFE) 中所占销售额的比重提升,而应用材料公司除了有Track轨道设备之外,未来在WFE的市场份额中有可能会下降,所以发展大半导体业设备是其继续保持领先的关键,包括可能涉足新的MOCVD市场。

展望今年,应用材料公司也将享受产业复苏的成果,2010年有望回复到2007年的水平,实现销售额翻倍,并预测未来将有多年的连续增长。所有这一切,对于公司除了产品的差异化,降低成本与加强研发之外,未来一个非常重要的课题,是把公司的股价提高上去。如果看近5年来公司股价的变化,由20美元己下降到12美元,反映应用材料公司的融资能力减弱,将直接影响到员工与投资者的信心,包括吸引大量的优秀人材。

相信应用材料公司在急速变化的市场中继续能够把握良好的时机,在大半导体设备业中取得更加亮丽的业绩。


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